domingo, 25 de septiembre de 2011

¿Mas rápido que la luz?

En los últimos días una noticia sobre Física ha saltado a las portadas de los periódicos nacionales: Los neutrinos pueden moverse mas rápido que la luz.
¿Por qué es tan importante esta noticia? Vayamos por partes:

¿Que son los neutrinos?
Son partículas subatómicas con una masa inferior a una milmillonesima parte de la masa del protón, sin carga eléctrica. Son capaces de atravesar la materia ordinaria sin apenas interaccionar con los átomos que la forma, lo que las hace difíciles de detectar. Se producen habitualmente en la naturaleza en muchos procesos nucleares como la emisión beta o procesos de fusión nuclear. Millones de neutrinos procedentes del Sol atraviesan cada segundo nuestro planeta sin perturbarla.

¿Cual es la velocidad de la luz?
La velocidad de la luz en le vacío es de 299.792.458 m/s, es decir, redondeando unos 300.000 km/s. Para hacernos una idea de la magnitud de esta velocidad he aquí algunos datos: la luz tardaría 0,13 s en dar la vuelta al mundo, la luz que refleja la Luna, a unos 400.000 km de nosotros, nos llega en 1,3 s y la que emite el Sol, a 150 millones de km, tarda unos 8 minutos en llegar a nuestro planeta.

¿A que velocidad iban esos neutrinos?
El experimento del que tanto se habla en estos días consistía en producir un haz de neutrinos en el CERN, laboratorio de Física de partículas situado en la frontera entre Francia y Suiza, en dirección al laboratorio subterráneo de Gran Sasso, en el centro de Italia. La distancia entre ambos puntos es de 732 km. La luz recorre esa distancia en 2,4 milesimas de segundo. Estos neutrinos tardaron 60 nanosegundos menos, es decir, 0,000 000 060 segundos menos de los 0,002 4 que tarda la luz, es decir un 0,0025 % mas rápidos que la luz, en otras palabras 7,5  m/s mas rápido que la luz, esto significa que le "sacarían una ventaja" a la luz de unos 18 metros en los 732 km del recorrido. Parece una diferencia insignificante.

¿Por que es tan importante este resultado?
Para responder a esto debemos remontarnos a principios del siglo pasado. En 1905, uno de los mas grandes físicos de todos los tiempos, Albert Einstein publicó la Teoría de la Relatividad. Una de las consecuencias del trabajo de Einstein es la imposibilidad física que nada pueda desplazarse mas rápido que la velocidad de la luz en el vacío. Esta teoría, cuyas consecuencias han sido confirmadas por cientos de experiencias durante el último siglo, supuso en su momento una revolución en la Física, al echar por tierra los principios de la Fisica Clásica, establecidos por otro gigante de la Física, el inglés Isaac Newton, en el siglo XVII. De confirmarse estos resultados estamos ante una nueva revolución en la Física comparable a la vivida en los primeros años del siglo XX. Esta la razón por la que la mayoría de los periódicos nacionales se han hecho eco de los resultados de este experiemento conocido como Ópera.



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